Waldbrände wüten ständig in Kalifornien. Und viele der Männer und Frauen, die darum kämpfen, sie einzudämmen, kommen aus kalifornischen Gefängnissen. Was als ein Programm begann, um männliche Feuerwehrleute während des Zweiten Weltkrieges im Jahr 1946 zu ersetzen, hat sich zu einem „freiwilligen“ Dienst für Gefangene entwickelt.

Etwa 3.700 der Feuerwehrleute, die im Bundesstaat Kalifornien gegen Waldbrände kämpfen, sind männliche und weibliche Gefangene. Diese Häftlinge arbeiten in 24-Stunden-Schichten, gefolgt von 24 Stunden freien Arbeitszeiten. Berichten zufolge werden ihnen 2 Dollar pro Tag für ihre Arbeit und 1 Dollar pro Stunde gezahlt, wenn sie aktiv gegen Brände kämpfen. Sie schneiden Containment-Linien, eine Methode, um die Ausbreitung von Waldbränden einzudämmen. Häftlinge, die an dem Programm teilnehmen, erhalten besseres Essen und bekommen einen Tag weg von ihrer Strafe für jeden Tag guten Verhaltens, berichtet CNN.

Es gibt einige Kontroversen über die Ethik der Verwendung von Gefangenen zur Bekämpfung von Bränden. Im Jahr 2017 waren die einzigen zwei Feuerwehrleute, die im Dienst starben, Insassen.

Viele der Gefangenen-Feuerwehrleute sagen trotz dieser Umstände, dass sie die Arbeit umsonst tun würden, da sie Anerkennung der Gemeinde und eine sinnvolle Beschäftigung wertschätzten.

Sobald ihre Strafe abgelaufen ist, werden Gefangenen-Feuerwehrleute vom Feuerwehrdienst ausgeschlossen.