Nach einem Jahrhundert der Unterdrückung entwickelte sich eine afroamerikanische Gemeinschaft von explosionsartiger Bedeutung:

Die Harlem Renaissance war eine Blütezeit (ca. 1918-37) der afroamerikanischen Kultur und die einflussreichste Bewegung in der afroamerikanischen Literaturgeschichte. Die Mitglieder, die literarische, musikalische, theatralische und bildende Kunst ausübten, versuchten, den Afroamerikaner zu rekonzeptualisieren, unabhängig von den weißen Stereotypen, die die Beziehung der Schwarzen zu ihrem Erbe und zueinander beeinflusst hatten. Sie versuchten auch, sich von viktorianischen moralischen Werten und bürgerlicher Schande über Aspekte ihres Lebens zu befreien, die rassistische Überzeugungen verstärken könnten. Die Bewegung, die nie von einer bestimmten Denkschule dominiert wurde, sondern von einer intensiven Debatte geprägt war, legte den Grundstein für alle spätere afroamerikanische Literatur und beeinflusste nachfolgend das Bewusstsein weltweit enorm. Während die Renaissance nicht auf den Harlem-Bezirk von New York City beschränkt war, zog Harlem eine bemerkenswerte Konzentration von Intellekt und Talent an und diente als die symbolische Hauptstadt dieses kulturellen Erwachens.

In gewisser Weise leitete die Harlem Renaissance die Bürgerrechtsbewegung der 1940er und frühen 1950er Jahre ein. Zu den Grundlagen dieser Bewegung gehörte die große Migration afrikanischer Amerikaner von ländlichen zu städtischen Räumen, die Schaffung nationaler Organisationen, die sich den afroamerikanischen Bürgerrechten drücken und die Entwicklung einer stolzen Identität.